Genética: los científicos querían hámsteres amigables pero los hicieron mucho más agresivos

Genética: los científicos querían hámsteres amigables pero los hicieron mucho más agresivos

CRISPR/Cas9 edita genes cortando con precisión el ADN y luego dejando que los procesos naturales de reparación del ADN se hagan cargo. El sistema consta de dos partes: la enzima Cas9 y un ARN guía que se supone que permite «terapias transformadoras». Se supone que es «un sistema simple de dos componentes» utilizado para la edición de genes dirigida «efectiva». Claramente, esta definición no aplica en muchos casos como lo reveló este resultado.

Los «resultados contraintuitivos» muestran que los científicos «no entienden este sistema tan bien como pensábamos», admitió el investigador principal.

Al eliminar la actividad de la vasopresina, los investigadores esperaban que los hámsteres se comportaran de manera más pacífica. Sin embargo, según un comunicado de la Universidad Estatal de Georgia (GSU), un equipo de investigadores en neurociencia quedó «realmente sorprendido» por los resultados de un experimento de edición de genes que inesperadamente creó hámsteres hiperagresivos.

La investigación de GSU, publicada en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), tuvo como objetivo comprender mejor la biología del comportamiento social de los mamíferos.

Los científicos utilizaron hámsters sirios para experimentar con CRISPR/Cas9 y eliminaron un receptor de vasopresina, una hormona asociada con una mayor agresión. Los científicos creían que al hacerlo, cambiarían “radicalmente” el comportamiento social de los hámsters sirios, haciéndolos más tranquilos. Su comportamiento ciertamente cambió… para peor.

“Nos sorprendieron mucho los resultados”, dijo el profesor de la GSU, H. Elliott Albers, autor principal del estudio. “Predijimos que si eliminábamos la actividad de la vasopresina, reduciríamos tanto la agresión como la comunicación social, pero sucedió lo contrario”. Los hámsteres que carecían del receptor mostraron «altos niveles de agresión» hacia los hámsteres del mismo sexo en comparación con sus contrapartes con receptores intactos, dice el estudio.

“Esto sugiere una conclusión sorprendente. Aunque sabemos que la vasopresina aumenta los comportamientos sociales al actuar en varias regiones del cerebro, es posible que los efectos más globales del receptor Avpr1a sean inhibitorios”.

Desarrollar hámsters genéticamente modificados “no ha sido fácil”, dijo Albers. Agregó que el papel de la vasopresina en el comportamiento social es fundamental para comprender nuevas estrategias de tratamiento para los pacientes.

Por regla general, los hámsters son muy territoriales e intolerantes entre sí; los ataques entre ellos son comunes. Los grupos de hermanos del mismo sexo pueden permanecer juntos hasta las ocho semanas de edad, momento en el que se volverán territoriales y pelearán entre sí, a veces hasta la muerte.

En marzo 2020, investigadores de la Universidad de Hong Kong sostuvieron que los hámsters sirios podrían ser un organismo modelo para la investigación de Covid-19.

El uso de CRISPR/Cas9 en humanos es un paso significativo para el tratamiento de células en una placa, según Fyodor Urnov, que estudia la edición del genoma en la Universidad de California, Berkeley. “Es similar a un vuelo espacial en comparación con un viaje en avión regular. Pero el año pasado, Urnov advirtió que los «desafíos técnicos y las preocupaciones de seguridad inherentes son mucho mayores».