Ucrania: cómo afectará la escasez mundial de fertilizantes a los alimentos

Ucrania: cómo afectará la escasez mundial de fertilizantes a los alimentos

Ya había problemas logísticos claros con el transporte de cereales y alimentos por todo el mundo, que ahora serán considerablemente peores como resultado de la guerra. Pero existe una relación más sutil con el vínculo con los nutrientes necesarios para impulsar altos rendimientos y calidad de los cultivos en todo el mundo.

Los cultivos son la base de nuestro sistema alimentario, ya sea para alimentarnos a nosotros o a los animales, y sin un suministro seguro en términos de volumen y calidad, nuestro sistema alimentario está en bancarrota. Los cultivos dependen de un buen suministro de nutrientes para ofrecer altos rendimientos y calidad (así como agua, luz solar y un suelo saludable), que en los sistemas agrícolas modernos provienen de fertilizantes fabricados. Mientras se sienta y lee este artículo, el aire que respira contiene 39 por ciento de gas nitrógeno: esta es la misma fuente de nitrógeno utilizada en la producción de la mayoría de los fertilizantes nitrogenados fabricados.

Sin embargo, tomar este gas del aire y colocarlo en una bolsa de fertilizante requiere una gran cantidad de energía. El proceso Haber-Bosch, que convierte el nitrógeno y el hidrógeno en amoníaco como un paso crucial en la creación de fertilizantes, utiliza entre el 1 y el 2 por ciento de toda la energía generada a nivel mundial según algunas estimaciones. En consecuencia, el costo de producir fertilizantes nitrogenados está directamente relacionado con el costo del combustible. Esta es la razón por la que el precio del nitrato de amonio en el Reino Unido ha subido hasta £1000 por tonelada en el momento de escribir este artículo, en comparación con £78 Hace una semana.

Los insumos de fertilizantes para los sistemas agrícolas representan uno de los costos variables individuales más grandes de producir un cultivo. Al invertir en fertilizantes, un agricultor debe equilibrar el rendimiento de esta inversión a través del precio que recibe en la cosecha. Agregar más fertilizante, para una pequeña mejora en el rendimiento, podría no pagarse solo en la cosecha.

Este cálculo entre el costo del fertilizante y el valor del cultivo producido (la «tasa de equilibrio») suele ser de alrededor de seis para un cultivo de cereales (se necesitan 6 kg de grano para pagar 1 kg de fertilizante nitrogenado), pero con el aumento de los precios de los fertilizantes actualmente son alrededor de las diez. Para seguir siendo rentables, los agricultores deberán estar muy atentos a los costes de producción y, potencialmente, utilizar menos fertilizantes. Sin embargo, usar menos fertilizante reducirá los rendimientos y la calidad, lo que aumentará la presión sobre el sistema alimentario en su conjunto.

El panorama general

El sistema alimentario mundial ya estaba bajo presión. Durante la pandemia, a medida que muchas economías salían del confinamiento y se recuperaban, el rápido aumento de la actividad incrementó la demanda de energía. El repunte de los precios del gas provocó una pausa en la producción de fertilizantes en algunas instalaciones del Reino Unido en 2021, provocando un aumento de los precios.

Dado que muchos agricultores compran fertilizantes por adelantado, es posible que algunos hayan escapado a este aumento y, por lo tanto, es poco probable que tenga un impacto inmediato en el suministro de alimentos y los precios. Pero mientras se reinició la producción de fertilizantes, los precios mundiales de los combustibles no se han recuperado y siguen subiendo.

Esto nos lleva al conflicto actual en Ucrania. El fuerte aumento más reciente en los precios del combustible está impactando directamente en los precios de los fertilizantes, lo que ayuda a explicar por qué el índice de precios de los alimentos de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO) alcanzó su valor más alto en febrero, y está aumentando a la tasa más alta desde la 1000 crisis financiera.

Incluso entonces, los datos de febrero solo reflejaron parcialmente los efectos de la invasión, ya que ocurrió a fines de mes y algunos aumentos de precios se retrasarán: los precios más altos de los fertilizantes obligarán a los agricultores a hacer un aumento equivalente en los precios de los cultivos en la cosecha o usar menos fertilizante. Los precios más altos de los granos en la cosecha exacerbarán las presiones inflacionarias en la economía, ya que la cadena de suministro eventualmente transferirá los costos al consumidor en forma de precios más altos de los alimentos.

Rusia y Ucrania también son importantes productores y proveedores de fertilizantes y sus materias primas. Por ejemplo, el grupo noruego Yara, el mayor productor y proveedor de fertilizantes de Europa, fabrica gran parte de su producto en Ucrania. La reducción del comercio occidental con Rusia y las líneas de suministro interrumpidas en Ucrania agregarán, por lo tanto, otra capa de presión a la producción y suministro de fertilizantes.

Rusia es responsable de casi una décima parte de la producción mundial de fertilizantes nitrogenados. Rusia también tiene una proporción comparable de fertilizantes fosfatados y, junto con Bielorrusia, alrededor de un tercio de la producción de potasa, aunque en muchos casos estos no se aplican al suelo todos los años y tienen costos de energía mucho más bajos, por lo que tendrán un impacto inmediato menor en los rendimientos y la producción de alimentos.

Vladimir Putin ha estado relacionando explícitamente la interrupción del comercio de fertilizantes con un próximo aumento en los precios de los alimentos. Los rusos acaban de anunciar una suspensión de las exportaciones de fertilizantes al oeste. Con mercados importantes en Brasil, China y EE. UU. para fertilizantes rusos, estos proveedores globales de granos para el mundo se verán afectados.

Ucrania también es un gran productor agrícola por derecho propio, y suministra cantidades significativas de cereales y cultivos oleaginosos a los mercados mundiales (12% del trigo del mundo y del mayor proveedor de aceite de girasol). Entonces, en un momento en que muchos cultivos en Ucrania deben sembrarse o los que ya están en el suelo esperan fertilizantes y pesticidas, las interrupciones ejercerán más presión sobre la cosecha de este año y conducirán a precios más altos de los alimentos. Egipto, Turquía y Bangladesh corren un riesgo particular debido a las reducciones en los suministros de cereales de Ucrania y Rusia.

Seguridad alimentaria

Cuando combina esta situación con el impacto de la pandemia y el cambio climático (incluido el clima extremo), todo se suma a una amenaza creciente para la seguridad alimentaria. Incluso en 2019, antes de la pandemia, la FAO estimó que 690 millones de personas, o el 9 % de la población mundial, se enfrentaban a la inseguridad alimentaria y pasando hambre. Desde entonces, el índice de precios de los alimentos ha subido 39 por ciento.

En este contexto, pedir una intervención gubernamental inmediata en el mercado es, por lo tanto, lo más natural. Sin embargo, los presupuestos gubernamentales están severamente estirados después de COVID, dejando poco espacio para el apoyo y la contribución monetaria directa. En vista de las recientes promesas de eliminar todo el petróleo y el gas rusos de nuestras importaciones, habrá algunas decisiones difíciles por delante para los gobiernos, los agricultores y los consumidores por igual.

A medio plazo, destaca la necesidad de transformar nuestro sistema alimentario, utilizando más energía verde. También deberíamos fomentar dietas más sostenibles, que contengan menos productos animales alimentados con granos; y prácticas agrícolas regenerativas, que mejoran la salud del suelo y la eficiencia en el uso de nutrientes por parte del cultivo.

John Hammond
Profesor de Ciencias de Cultivos, Universidad de Reading

Yiorgos Gadanakis
Profesor asociado de Gestión de Empresas Agrícolas, Universidad de Reading

Declaración de divulgación
John Hammond recibe financiación de BBSRC, Defra, la UE